¿Por qué no hay montañas más altas?

Por Lorenzo Hernández • 10 sep, 2010 • Sección: Preguntas con Respuesta

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cc ¿Por qué no hay montañas más altas? photo credit: xurde

La respuesta la extraigo íntegra de este documento: Guía Nº1. Hidrostática.

Seguro que crees que el Everest (8848 m) es una montaña muy alta. Pero, ¿lo es tanto en realidad? Fíjate que dicha distancia la podrías recorrer andando en menos de 2 horas. Imagínate que pudieras observar la Tierra desde una nave espacial. ¿Cómo crees que aparecería el Himalaya? Piensa que las dimensiones de la Tierra son mucho mayores. ¿Qué son apenas 9 km frente a los 6370 km del radio de la Tierra? Bueno sí, tal vez podrías argumentar que bajo el mar también hay “montañas” (fosas, dirías). La más profunda es la fosa de las Marianas y tiene 11034 m de profundidad. Total, que la diferencia entre el punto más profundo y el más alto de la Tierra es de unos 20 km, un 0.33% del radio de la Tierra. Pero, ¿por qué deben ser tan bajas las montañas de la Tierra? ¿Es simple casualidad o existe alguna razón física?

Para entenderlo hay que saber algo de la estructura geológica de la Tierra. Ésta no es una simple bola rocosa maciza, más o menos arrugada, sino que está formada por diferentes capas de diferente estructura: en el centro hay el núcleo, sometido a enormes presiones, y sobre el mismo se extiende el manto. Los continentes, donde de nos hallamos nosotros, están en la corteza, formada por enormes placas de material rocoso flotando en el manto. Los océanos son masas de agua situadas casi directamente por encima del manto. Podemos imaginar a los continentes como icebergs flotando en el manto y un simple cálculo de las condiciones de flotabilidad nos indica que las placas deben tener un grosor medio de unos 31 km, es decir, muy finas, del orden de la diferencia de alturas entre la fosa de las Marianas y el Everest, por lo que las montañas no podrían ser mucho más altas de lo que realmente son (aún menos si se tiene en cuenta la erosión que va nivelando las rugosidades).

¿Qué pasaría si, sin embargo, tuviéramos montañas más altas? Si una montaña superara una altura de 30 km, la presión en su base sería tan elevada que licuaría la base. Observa que este resultado coincide con el del grosor medio de las capas continentales. Todo es consistente y tiene explicación.

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2 comentarios »

  1. Esto no explica el motivo por el cual no hay montañas de 100 kilómetros o porqué no puede haber aquí montañas como el Olympus Mons de Marte que tiene 25 km de alto y 100 km de base.

    La razón es la gravedad. Cuanta mayor sea la masa mayor facilidad para que se compacte y se alcance el equilibrio hidrostático, haciendo que el cuerpo sea esférico. Por eso los asteroides son amorfos y conforme más masivo es un cuerpo mayor es su esfericidad.

  2. ¿Habéis leído la novela de Ciencia Ficción “Huevo del Dragón” de Robert L. Forward?
    Es muy buena. La acción transcurre en la superficie de una Estrella de Neutrones en la que habitan unos seres diminutos, casi planos llamados Cheelas.
    El autor de la novela, (que es astrofísico profesional), razona que debido a la intensísima gravedad en la superficie de la estrella la montaña más alta solo mide, (escribo de memoria, creo recordar), ocho milímetros. Pero para subir a ella luchando contra la gravedad los cheela necesitan consumir tanta energía como nosotros para subir al Everest.
    La conclusión es: gravedad muy alta=montañas muy pequeñas.
    Si os gusta la Hard Science Fiction no os perdáis esta novela, es un clásico imprescindible. Saludos.

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