Newton y el Apolo 13

Por Lorenzo Hernández • 8 feb, 2007 • Sección: Hablar de Ciencia, Libros

apolo 13.miniatura Newton y el Apolo 13

Las mismas leyes físicas que pusieron rumbo a la Luna al Apolo 13, fueron las que lo trajeron de vuelta: las leyes de Newton. Una verdadera hazaña que Robin Dunbar utiliza como ejemplo en su libro “El miedo a la ciencia” para criticar a los que argumentan que las teorías científicas no son una verdadera descripción de la realidad. “En abril de 1970 la misión del Apolo 13 despegó de Cabo Cañaveral, en Florida, con el objetivo de intentar un nuevo aterrizaje en la Luna. Al tercer día los astronautas emitieron el siguiente mensaje a la misión de control a Texas: “Hola, Houston, tenemos un problema por aquí”. Había explotado uno de los depósitos de combustible destruyendo parte de los sistemas de control de la nave espacial y el carburante que la nave tenía para volver a la Tierra. Faltaban cuatro de los sistemas principales del aparato. La explosión de uno de los depósitos de oxígeno había destruido dos de sus tres elementos de combustible, y el contenido de otro depósito de oxígeno estaba perdiéndose en el espacio. No podía impulsarse para retornar a la Tierra. La nave seguiría en línea recta hasta el profundo espacio llevando a la muerte a los astronautas produciendo una terrible tragedia.

Pero la misión de control tomó una decisión. La nave debería de seguir su viaje hacia la Luna. Después, mediante el adecuado encendido de los cohetes que llevaba la nave para alunizar, utilizarían el campo gravitatorio de la Luna para impulsarse en dirección a la Tierra. El momento en que se tenían que encender los motores para hacer la maniobra correctamente tenía que ser muy preciso para librarse del campo gravitatorio de la Luna en el punto exacto para retornar a la Tierra.

Pero aún se complicó más la cosa ya que la maniobra se tuvo que hacer en la cara oscura de la Luna por lo que Houston no podía controlar directamente los ordenadores de la nave y las instrucciones tuvieron que ser emitidas por radio. Los astronautas las iban introduciendo en los ordenadores. Tardaron dos horas.

Este ejemplo demuestra que las leyes de Newton son útiles, por lo menos a escala del sistema solar. Al fin y al cabo se salvaron las vidas de los tripulantes del Apolo 13 gracias a la aplicación de estas leyes.”

Hoy día sabemos que las leyes de Newton son una aproximación a la realidad física de nuestro universo y que no funcionan en determinadas situaciones. Es perfectamente entendible que se pueda pensar que, por ejemplo, la ley de la relatividad, aceptada hoy, no refleje la realidad física del universo. Quizá o seguramente sea una aproximación, mejor que la de Newton o quizá, siendo más radical, puede que nos estemos equivocando y nuestras teorías científicas no reflejen la realidad, que nuestras bases científicas estén equivocadas. Pero la realidad es que nuestras teorías nos sirven para curar enfermos, explorar el universo, mejorar nuestra calidad de vida, aumentar la comunicación entre las personas, etc. Y en todos estos campos que parecen tan diferentes aplicamos las mismas leyes. No debemos de estar tan lejos de la realidad cuando funcionan a nivel universal.

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